La guerrilla del ELN es "responsable" de la desaparición de los periodistas Diego D'Pablos, Carlos Melo y Salud Hernández, cuyo rastro se perdió en los últimos días en la región del Catatumbo, noreste de Colombia, dijo este jueves el gobierno.

"Con base en la información de inteligencia recogida hasta el momento, y hasta hace apenas unas horas, se confirma con certeza que el Ejército de Liberación Nacional (ELN) es el responsable de esta desaparición de los tres profesionales", declaró a periodistas el ministro de Defensa, Luis Carlos Villegas.

D'Pablos y Melo, reportero y camarógrafo de la cadena local RCN, respectivamente, fueron presuntamente retenidos el lunes por actores armados no identificados en el municipio de El Tarra, Norte de Santander, cuando cubrían la noticia de la desaparición de la periodista española Hernández, ocurrida el sábado en esa misma zona.

"Ha pasado a juicio del gobierno un tiempo más que prudencial para el regreso de los tres periodistas. De aquí en adelante la responsabilidad de la integridad y libertad de estos tres ciudadanos reposa exclusivamente en manos del ELN", indicó Villegas, quien atribuyó la retención de los comunicadores al frente nororiental de esa guerrilla.

El ministro dijo que hizo este anuncio "como seguimiento a la declaración" del presidente Juan Manuel Santos la víspera, según la cual una "fuente con credibilidad" había dicho que los tres periodistas se encontrarían en manos del ELN como parte de su trabajo periodístico, información que, según el mandatario, el gobierno se encontraba verificando.

El gobierno y el ELN, alzado en armas contra el Estado desde 1964, anunciaron a finales de marzo el próximo lanzamiento de la fase pública de diálogos de paz tras más de dos años de conversaciones preliminares confidenciales.

Sin embargo, la práctica del secuestro sigue siendo un obstáculo para instalar las conversaciones con este grupo rebelde, que evita abandonarlo como arma de guerra.

"Más allá de cuál es el delito cometido por el ELN - desaparición (...), desaparición forzosa o secuestro, porque definitivamente el ELN ha delinquido en este caso-, el presidente ha advertido al ELN que no podrán desarrollarse los diálogos de paz si mantienen personas cuya libertad ha sido coartada contra su voluntad", reiteró Villegas.

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