Chile produce 1.400.000 toneladas diarias de relaves

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Actualmente Chile produce 1.400.000 toneladas diarias de relaves como consecuencia de la producción de cobre fino, que no es lo mismo que hablar de “desechos” mineros, pues este concepto comprende además botaderos de material estéril, ripios de lixiviación, escorias de fundición, etc.

Ese es uno de los datos esclarecidos por el Servicio Nacional de Geología y Minería (Sernageomin), a través del seminario Manejo de Depósitos de Relaves: Experiencias y normativa, realizado en la ciudad de La Serena, región de Coquimbo.

Según se indicó, desde 1992 a la fecha la ‘ley mineral’ (es decir, la pureza con que se encuentra el cobre) ha caído visiblemente. En Chile 46%, y en el resto del mundo 23% en promedio. O sea, se transitó de una ley de 1,6% hasta una de 0,87% en promedio.

“En concreto esto significa que en la década de 1990 había que sacar una tonelada de material para obtener 16 kilos de cobre fino. Hoy, sólo se consiguen 8 kilos de mineral en promedio. Y como está mejorando la tecnología de extracción, se está explorando hasta por una ley de 0.3%, a mayor profundidad y en condiciones de relieve cada vez más extremas. Así como las reservas probadas de cobre permiten inferir que la producción minera seguirá al alza durante al menos dos décadas más, lo lógico es proyectar que los relaves seguirán con un crecimiento exponencial”, señaló Rodrigo Álvarez SegueL, director nacional del Sernageomin.

El Reglamento para la Aprobación de Proyectos de Diseño, Construcción, Operación y Cierre de Depósitos de Relaves (2007), señala que un depósito de relaves es toda obra estructurada para contener los relaves provenientes de una planta de concentración húmeda de especies minerales. En este sentido, se distinguen cinco tipos de depósitos de relaves en Chile:

1°) El embalse, que implica un muro de contención construido con material de empréstito (por ejemplo, sacado de un cerro aledaño) y que se encuentra impermeabilizado en el coronamiento y en su talud interno.

2°) Depósito de filtrados, donde los relaves son previamente sometidos a un proceso de filtración para que su humedad sea inferior a 20%

3°) Depósito de pasta de relave, que presenta una situación intermedia entre el relave espesado y el filtrado, y su depósito no requiere compactación.

4°) Depósito espesado, que implica un proceso previo de sedimentación para eliminar una importante cantidad de agua presente en el relave

5°) tranque de relaves, que implica la construcción de un muro de contención construido con la fracción más gruesa del relave (arena).-

 

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