Fuerte como Ironman pero elástico como un chicle: ¿Qué es el grafeno, el nuevo "oro negro" que busca cambiar el futuro?

Este jueves en el Congreso Futuro se presentará, Catharina Paukner, bautizada por la prensa inglesa como la "Primera Dama del Grafeno". Directora científica y cofundadora de Cambridge Nanosystems Ltd, es una de las principales investigadoras que es 100 más fuerte que el acero y cinco veces más ligero que el aluminio.

Por Javiera Ortiz

 

 

La primera vez que leí sobre este material, pensé en la armadura de IronMan o el de Wolverine, ¿Es algo similar?

Es diferente en el sentido que ambos materiales son metales, son materiales duros que tienen un espesor. El grafeno se parece más a las mallas que se utilizan en los gallineros, porque tiene solo dos dimensiones.

¿Qué significa que sea un material de dos dimensiones?

-El hecho que sea de dos dimensiones es algo muy difícil de entender o de pensarlo para nuestra consciencia, porque es un material que no tiene profundidad. Se puede extender o aplanar pero no es como los metales, lo podemos utilizar como polvo y mezclarlo con otros materiales o crear láminas similares a las de un rollo fotográfico antiguo, que se puede perfectamente doblar.

¿El grafeno es el material del siglo XXI? 

-No estoy segura que el grafeno utilizado solo, pero definitivamente los materiales de dos dimensiones van a cambiar el futuro de una manera tan drástica cómo lo hicieron los semiconductores (aquellos que dejar pasar libremente la corriente eléctrica). La producción de estos materiales ha creado una revolución muy importante, como fue dejar de usar pieles como vestuarios y empezar a usar prendas de ropa; o como el invento de las ventanas, de un minuto a otro pasamos a tener luz dentro de las casas pero protegidos del exterior; o los transistores -objetos que se utilizan para enviar y recibir señales- que hace 50 años estos eran del porte de una pieza o de una casa, y nunca nos imaginamos que podían haber miles y en todas partes, como en los celulares.

A modo de ejemplo, ¿En qué se puede utilizar este material? 

-Se pueden utilizar como paneles planos que sirvirían para calentar cosas, como radiadores que se pueden enchufar a la electricidad y que pueden ser utilizados donde la superficie no es plana, porque el material es muy flexible y liviano. Otro uso que podría ser común y que hoy estoy investigando es para usarlo con la madera, que se está utilizando mucho para construir y se va a utilizar cada vez más porque es un material muy sustentable, mucho más que el concreto, pero que su gran problema es que se quema. Como el grafeno no deja pasar el oxígeno, al mezclarlos se podría retardar la propagación del fuego y la gente tener tiempo para salvarse en un incendio.  También se utiliza para fortificar el plástico, reduciendo su utilización, haciéndolo más económico y más sustentable.

¿La producción de grafeno es más "verde" que otros materiales?

-Depende de como se produzca, una de las formas más comunes es extraer grafito de minas y luego procesarlo, lo que no es sustentable. Mi compañía lo hace a partir del metano, el gas que contribuye al efecto invernadero y que es un residuo que dejan las industrias, lo cual es mucho más amigable con el medio ambiente.

¿Cuanto tiempo lleva investigando sobre este material?

-Primero comencé trabajando con carbono y desde 2013 comencé a trabajar con el grafeno. Llevo como siete u ocho años trabajando con derivados de este material. Es un material tan nuevo que llevo haciendo investigaciones desde que comenzó a existir.

¿Por qué te interesante en comenzar a investigar y trabajar con el grafeno? 

-Durante 60 o 70 años los investigadores estuvieron tratando de averiguar cómo producirlo, porque todas las leyes de la física iban en contra de la posibilidad de hacer un material con estas características. Pero en 2004 por primera vez se logró hacer y fue un cambio para toda la comunidad científica, porque todos pensaban que era imposible. En cambio ahora se puede producir y en grandes escalas. Lo complicado es imaginar cómo empezar a utilizarlo y eso es lo que me parece tan fascinante.

 

 

 

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