La luna "kamikaze" de Júpiter que se encuentra entre los doce nuevos satélites del planeta gigante

El reciente descubrimiento de otros doce cuerpos satelitales deja en 79 el total de lunas del planeta

Por Francisca Herrera

Cuatrocientos años después de que Galileo utilizara su primitivo telescopio para hallar las primeras lunas en Júpiter, los astrónomos siguen descubriendo más y entre ellos la luna kamikaze de Júpiter.

El reciente descubrimiento de otros doce cuerpos satelitales alrededor del gigantesco planeta deja el total en 79, la mayor cantidad de lunas de cualquier planeta en nuestro sistema solar.

Entre las nuevas lunas descubiertas existe una calificada como la "kamikaze" debido a su órbita inusual en el sentido contrario de sus 78 hermanas.

Los expertos la apodaron como “la rara”, pero fue a la novia de Scott Sheppard, científico del Instituto Científico Carnegie en Washington que dirigió el equipo que hizo el descubrimiento, a quien se le ocurrió el nombre oficial: Valetudo, la bisnieta del dios romano Júpiter.

“Es como si Valetudo estuviera conduciendo por la carretera en el sentido contrario”, señaló Sheppard y agregó que "las colisiones frontales son probables".

La "luna kamikaze" está en el anillo más distanciado de Júpiter, girando en dirección contraria a la rotación del planeta y en contra de las demás lunas.

La hipótesis es que Valetudo y las lunas parecidas surgieron poco después de la formación del planeta. Probablemente al inicio Júpiter actuó como un imán, atrayendo toda la materia a su alrededor. Alguna de esa materia se coaguló y quedó dando vueltas, convirtiéndose en sus lunas.

El descubrimiento

Los expertos buscaban objetos afuera de nuestro sistema solar el año pasado cuando orientaron sus telescopios a la cercanía de Júpiter, indicó Scott Sheppard. Detectaron una hilera de objetos merodeando cerca del enorme planeta gaseoso, pero no sabían si eran lunas o asteroides.

“No fue un descubrimiento repentino, sino que tardó un año determinar qué eran esos objetos”, expuso Sheppard.

Resultó que eran lunas de Júpiter. Hace pocos días se confirmó la identidad de dos de ellas y el martes la de las otras diez.

Las lunas pasaron tanto tiempo inadvertidas porque son sumamente pequeñas, con un diámetro de uno o dos kilómetros (millas), dijo Gareth Williams, del Centro de Planetas Menores del Instituto Astronómico, quien cree que Júpiter tiene incluso más de esas lunas diminutas que no han sido descubiertas.

“Simplemente no hemos observado esa área lo suficiente”, dijo Williams, quien contribuyó a confirmar las órbitas de las lunas, y añadió que “lo asombroso de estas lunas es que son residuos del material primario del planeta”.

Para confirmar la existencia de estos satélites se usaron telescopios en Chile, Hawai y Arizona.

Galileo detectó las cuatro lunas más grandes de Júpiter _ Io, Europa, Ganímedes y Calisto _ en 1610. El total actual incluye ocho que no han sido vistas en año recientes. Entre los otros planetas que más lunas tienen están Saturno con 61, Urano con 27 y Neptuno con 14. Marte tiene dos, la Tierra tiene una, Mercurio y Venus no tienen ninguna.

 

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