Columna de Economía para Todos: "El precio de las bencinas en Chile"

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En Chile la exploración, producción y comercialización de hidrocarburos es llevada a cabo por la Empresa Nacional del Petróleo (Enap), empresa estatal dependiente del Ministerio de Energía. A su vez, dado que Chile no es un país con grandes reservas de petróleo, tiene por función la importación, para su refinación y comercialización mayorista. En palabras simples, Enap importa, refina para producir hidrocarburos, y lo vende a empresas que distribuyen: compañías de gas, bencineras, etc.

Enap importa petróleo del exterior. Estos se comercializan principalmente en Londres y, con los avances de la informática, de forma electrónica. Su precio es determinado por fuerzas de oferta-demanda, y se vende en dólares americanos por 1.000 barriles, los que equivalen a 159 metros cúbicos de crudo, lo que a su vez equivalen a 159.000 litros.

Al 22 de Julio de 2015, un barril de petróleo “Brent” cuesta UUS$56,45. Considerando un precio de $654 por dólar, un barril de petróleo cuesta $36.918. Esto equivale a que el litro de petróleo cuesta $232.

Note que el precio del petróleo, en pesos chilenos, depende del precio internacional del barril, expresado en dólares. Tanto el precio internacional del barril, como el precio del dólar, varían a diario. A esto Enap agrega los costos de refinación y transporte

 

El impuesto específico a los combustibles

En Chile existe un impuesto específico a los combustibles. Este gravamen afecta al importador y/o productor. La tasa de impuesto es de 1,5 Unidades Tributarias Mensuales (UTM) por metro cúbico de petróleo diesel y 6 UTM por metro cúbico de gasolina automotriz. Una UTM vale $44.067. Por tanto el impuesto específico es de $66 por litro de petróleo diesel y $264 por litro de gasolina automotriz. Note que, en el caso de las gasolinas, el impuesto específico es mayor al costo de la materia prima: el petróleo.

No obstante, en Chile existe un mecanismo que reduce o aumenta el impuesto específico a los combustibles: el denominado “Mecanismo de Estabilización de Precios de los Combustibles”, más conocido por sus siglas “Mepco”.

 

¿Qué es el MEPCO?

El Mepco es un mecanismo que determina alzas o bajas en el impuesto específico de: la gasolina (93 y 97 octanos), el gas licuado para uso automotriz y el petróleo diésel.

Funciona de la siguiente forma. El Ministerio de Energía, a través de la Comisión Nacional de Energía, estima un precio por metro cúbico de petróleo, en pesos chilenos, de acuerdo al precio internacional del petróleo y el precio del dólar. Esto se denomina “precio de paridad”.

A su vez se estima la variabilidad que tendrá el precio por metro cúbico de petróleo, de acuerdo a datos del pasado y proyecciones futuras. Así, se determina un “precio de referencia”, y se estima un precio superior (0,12 UTM superior al precio de referencia) y un precio inferior (0,12 UTM inferior al precio de referencia).

Para ejemplificar esto, asuma los siguientes datos. Suponga que el Ministerio de Energía determinó que el precio de referencia del petróleo es $100 por metro cúbico. Así, definió un precio superior de $105 ($5 es igual a 0,12 UTM) y un precio inferior de $95. Recuerde que estas son estimaciones.

Ahora suponga que el precio de paridad, precio real por metro cúbico de petróleo, es de $106. Como el precio de paridad es superior al precio superior definido por el Ministerio, comienza a operar el Mepco. Así, el impuesto especifico al petróleo ya no será de 6 UTM, sino que se reduce en una cuantía variable. Así, el mecanismo estabiliza el alto precio del combustible, sacrificando recaudación del Fisco.

Ahora imagine que el precio de paridad no es $106 por metro cúbico, sino que $94. Este precio es menor que el límite inferior definido por la autoridad. Así, opera nuevamente el Mepco, pero esta vez incrementando el impuesto especifico a los combustibles. De esta forma el Estado sopesa la baja que produjo el Mepco en otras épocas alcistas.

 

Alzas y bajas de las bencinas

Esperamos que con esta explicación usted note que el precio de las bencinas en Chile dependen de tres grandes variables: el precio internacional del petróleo, el precio del dólar y la magnitud del impuesto específico a los combustibles, de acuerdo a la operación del Mepco.

Algunos chilenos se preguntan: ¿Por qué a veces las bencinas suben cuando el petróleo y el dólar baja? La respuesta radica en que existe un tercer factor: el Mepco. Puede darse la situación en que el precio internacional del petróleo baje, así como el precio del dólar. Sin embargo, recuerde que ante fuertes bajas el Mepco opera aumentando el impuesto específico a los combustibles. En consecuencia, se da que el precio de las bencinas sube.

Como su nombre lo dice, el Mepco es un sistema estabilizador de precios. Cuando los precios del petróleo están al alza, así como el precio del dólar, éste opera para bien. En situación contraria, opera para mal. Cumple el objetivo: estabiliza los precios de las bencinas en Chile. Algo que se valora en épocas alcistas, pero en épocas bajistas puede repudiarse.

Al respecto surge la discusión sobre si realmente el Mepco es un alivio al bolsillo de los chilenos. Algunos lo defienden. Otros suelen ser muy críticos. A su vez surge la discusión de si realmente se justifica un impuesto específico tan alto a los combustibles, el cual hoy día supera el costo de producción de las bencinas. Las preguntas y el debate quedan abiertos. Esperamos que con esta explicación con manzanitas sea usted quien juzgue.

 

 

 

 

 

 

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Matías Godoy

Director de Economiaparatodos.cl

 

 

 

 

 

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